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Recensione: 'L'imperatore di tutte le malattie'

libri

Una biografia del cancro , di Siddhartha Mukherjee (Scribner).

Di Julia Klein |Primavera 2011

ioÈ difficile, se non impossibile, raggiungere la mezza età senza vivere da vicino i danni del cancro. Nel mio caso, la litania della perdita include una nonna uccisa da un cancro al colon, un'amica di vecchia data che ha ceduto a un cancro al seno metastatico e una madre che è sopravvissuta al cancro al seno nei suoi 60 anni ma è morta, due anni fa, di cancro allo stomaco.

Quando fu diagnosticata, la malattia di mia madre era avanzata, metastatica e quindi inevitabilmente fatale. Tuttavia, le fu offerta la chemioterapia, che avrebbe potuto ritardare il progresso del suo cancro; non c'è modo di saperlo con certezza. Mia madre, nei suoi primi anni '80, era sia coraggiosa che piena di speranza riguardo al suo trattamento. Voglio vivere, disse all'oncologo. Ha insistito nel credere che in qualche modo avrebbe potuto essere curata, nonostante le fosse stato detto che una cura era impossibile. La sua fede nella moderna medicina del cancro era tanto profonda quanto mal riposta. Circa nove mesi dopo la sua diagnosi, subito dopo che avevamo deciso di iscriverla a un programma di hospice, mi ha chiesto, straziante: Julia, quando andiamo dal dottore? Una settimana dopo, era morta.

Fu con questa triste storia personale come contesto che raccolsi il tanto lodato Siddhartha Mukherjee L'imperatore di tutte le malattie: una biografia del cancro . Mukherjee, un assistente professore di medicina presso la Columbia e medico del personale presso il Columbia University Medical Center, scrive che originariamente intendeva che il libro fosse un diario dei suoi due anni come collega di oncologia al Massachusetts General Hospital di Boston.

Finì per produrre qualcosa di molto più ambizioso: una storia eloquente e indispensabile del cancro. (La presunzione biografica del sottotitolo è intelligente senza essere particolarmente illuminante.) L'imperatore di tutte le malattie traccia i primi scorci storici della malattia, lo sviluppo dei regimi di trattamento, il ruolo della prevenzione e i meccanismi biologici con cui il cancro provoca le sue varie forme di distruzione. Ad ancorare la narrazione, e darle un volto umano, ci sono casi di studio di pazienti che hanno vissuto per raccontare le loro storie – e di altri che non l'hanno fatto.

A forza del suo oggetto, L'imperatore di tutte le malattie a volte può essere difficile da leggere. La sofferenza vividamente rappresentata di pazienti come Carla Reed, in preda a una leucemia aggressiva, o Barbara Bradfield, che combatte contro il cancro al seno metastatico, potrebbe evocare associazioni dolorose. (Lo ha fatto per me.) E l'elegante esposizione di Mukherjee sulla scienza del cancro - che tocca retrovirus, proto-oncogeni, soppressori tumorali, mutazioni genetiche, percorsi biochimici e altro - si rivelerà stimolante per i lettori senza un background decente in biologia.

Vale la pena insistere. Questo è un libro straordinario: scritto in modo convincente, ricercato in modo impressionante e animato da una sensibilità che è allo stesso tempo scettica ed empatica. Mukherjee racconta la storia del cancro come se fosse un thriller, e il suo comando narrativo è completo quanto la sua competenza scientifica. Questa non è una storia culturale a tutti gli effetti, ma è arricchita dalle inclinazioni letterarie di Mukherjee. Inizia ogni capitolo con epigrafi e nomi come Czeslaw Milosz, T.S. Eliot e Jack London compaiono accanto a citazioni di ricercatori sul cancro.

Dopo aver immerso il lettore nella difficile situazione di Carla Reed, Mukherjee torna al laboratorio di Boston degli anni '40 di Sidney Farber, un pioniere della chemioterapia, e poi agli scritti del medico egiziano Imhotep. In un manoscritto datato intorno al 2500 aC, Imhotep descrive un caso di cancro al seno; riguardo al trattamento, scrive semplicemente: Non ce n'è.

Questo è il primo record di cancro nella letteratura medica. Nel corso dei secoli, dice Mukherjee, il cancro sembrava essere una specie di giocatore. Sebbene possa colpire bambini e giovani adulti, il cancro, una malattia della divisione cellulare impazzita, è fortemente correlato con l'età. In passato, le malattie infettive hanno decimato ampie fasce della popolazione prima che il cancro potesse emergere. Ne consegue che, con l'invecchiamento della popolazione, la prevalenza del cancro aumenterà e la necessità di trattamenti efficaci e misure preventive diventerà ancora più urgente.

Mukherjee è profondamente consapevole che con l'escalation dei casi di cancro, le cure non hanno tenuto il passo. Mentre tende a vedere i ricercatori sul cancro come eroici, è meno ottimista nei confronti dei professionisti che hanno impiegato troppo facilmente la chirurgia radicale e la chemioterapia radicale.

Una diagnosi di cancro ha storicamente ispirato la paura non solo a causa del decorso doloroso della malattia e dell'alto tasso di mortalità, ma anche per l'arduo trattamento. Le cure, spesso di dubbia efficacia, comportavano la deturpazione chirurgica, l'ingestione di sostanze chimiche altamente tossiche con effetti collaterali paralizzanti, radiazioni potenzialmente dannose o una combinazione dei tre. (L'oncologo di mia madre, descrivendo il suo declino nella semicoscienza, ha attribuito la colpa congiuntamente al suo cancro e ai farmaci che stava assumendo per combatterlo.)

Mukherjee paragona il trattamento del cancro all'enigma della Regina Rossa di Lewis Carroll, con medici e pazienti bloccati a pedalare furiosamente solo per rimanere fermi in un posto. Eppure, solo pochi decenni fa, la situazione era nettamente peggiore. Alcuni tumori un tempo fatali, inclusa la leucemia infantile, sono ora altamente curabili. E l'armamentario dei rimedi si è ampliato. La mastectomia radicale di William S. Halsted della fine del XIX secolo, che asportava i linfonodi e il seno, è stata per lo più sostituita dalla semplice mastectomia e, in alcuni casi, da una lumpectomia con risparmio del seno. I cocktail chemioterapici ad alte dosi vengono integrati, se non ancora eliminati, da farmaci meno tossici e più mirati, tra cui Herceptin (per il cancro al seno) e Gleevec (per la leucemia).

In questi rimedi più sottili, insieme a una migliore prevenzione contro gli agenti cancerogeni, risiede il futuro dell'oncologia, suggerisce Mukherjee. Non è in vista alcuna cura semplice, universale o definitiva, scrive. Ma man mano che la scienza del cancro diventa più sofisticata, genererà una medicina oncologica più sofisticata, una gamma in continua evoluzione di trattamenti e cure specifiche.

Mukherjee rifugge dalle previsioni utopiche. La tecnologia, scrive, dissolve il proprio passato, complicando tali previsioni. Ma né la natura umana né la natura del cancro rischiano di cambiare. Quindi, scrive, l'implacabilità, l'inventiva, la resilienza, la nauseante oscillazione tra disfattismo e speranza, l'impulso ipnotico per soluzioni universali, la delusione della sconfitta, l'arroganza e l'arroganza che hanno caratterizzato la battaglia contro il cancro fino ad oggi far parte anche del suo futuro.

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